May 12, 2021

Le sentier proposé pour les pics nordiques pourrait menacer la biodiversité dans l’ouest de la Caroline du Nord selon l’itinéraire

Par Dominick Ferrara, Reportage de Katherine Ozturk

L’ouest de la Caroline du Nord est célèbre pour ses montagnes et sa biodiversité. Ses belles vues et ses plantes rares attirent les touristes.

Désormais, un sentier national proposé pour attirer plus de touristes pourrait mettre en danger les plantes qui constituent une partie importante de l’écosystème.

Le sentier Northern Peaks serait un couloir de 40 miles de long qui relie Boone et deux parcs d’État – Elk Knob et Mount Jefferson. Le plan directeur du sentier estime que le sentier pourrait générer un impact économique annuel de 2,5 millions de dollars pour les visiteurs, a déclaré Wright Tilley, directeur exécutif de la Watauga County Tourism Development Authority.

«Les dirigeants de Watauga et d’Ashe continuent d’entendre les résidents et les visiteurs dire qu’ils veulent un accès public aux aires de loisirs en plein air, en particulier aux sentiers de randonnée et à la rivière», a écrit Tilley dans un courriel.

Mais certaines personnes craignent que le sentier puisse traverser les habitats de plantes rares, menaçant la biodiversité qui en ferait une destination touristique en premier lieu. Un emplacement définitif n’a pas encore été déterminé.

Le Dr Matt Estep, professeur adjoint à l’Appalachian State University, a déclaré que le développement du sentier est faisable, mais a souligné la nécessité de la durabilité, même si cela coûte cher. Une proposition de 2017 indiquait que le sentier coûterait plus de 4 millions de dollars.

«Je suis un grand fan des sentiers, en général, les loisirs de plein air sont quelque chose que j’apprécie aussi bien que tout le monde», a déclaré Estep. «Mais je suis très contrarié quand je vois des terres qui ont été achetées pour la conservation des plantes et qui sont ensuite transformées en propriétés récréatives. Les loisirs sur ces terres ne me dérangent pas, mais ils doivent donner la priorité aux plantes s’ils veulent le faire.

En soulignant l’importance de la biodiversité, Estep a fait une comparaison avec la valeur de la diversité dans la société.

«C’est le même type de système de valeurs que vous pouvez attacher à la diversité individuelle», a-t-il déclaré. «Vous regardez partout au pays et la diversité est une chose précieuse. Cela nous permet de nous adapter aux changements du monde qui nous entoure. Plus nous avons de diversité, je dirais mieux, que ce soit la diversité génétique, la diversité individuelle ou la biodiversité, je pense simplement que la diversité a vraiment de la valeur pour nous.

La planification du sentier est entre les mains de la North Carolina Division of Parks and Recreation, une agence gouvernementale, et du Blue Ridge Conservancy, une organisation à but non lucratif qui protège les terres dans l’ouest de la Caroline du Nord. Estep s’inquiète de l’implication de State Parks.

«Les parcs d’État n’essaient pas de gagner de l’argent, mais ils veulent limiter leur allocation de ressources», a écrit Estep dans un e-mail. «Sous l’administration républicaine, les parcs d’État se concentrent fortement sur l’accès aux loisirs (approprié), mais ils ignorent leurs devoirs en matière de protection de la biodiversité.»

Dave Head, directeur du programme de planification pour la Division NC des parcs et des loisirs, n’est pas d’accord avec l’idée que l’État ignore la protection de la biodiversité. Dans un courriel, Head a cité le travail de l’équipe des ressources naturelles à plein temps de l’État, y compris la surveillance et la gestion des espèces rares, et la formation à la gestion des ressources naturelles pour le personnel du parc comme preuve des efforts de conservation de l’État.

«Nous convenons avec le Dr Estep que nous allons de l’avant pour améliorer l’accès aux loisirs», a déclaré Head. «Cependant, en tant que l’un des trois piliers de notre mission, la conservation a été et reste une priorité élevée.»

Les promoteurs de sentiers se disent engagés à protéger la biodiversité de la région.

«Je pense que toutes les personnes associées à ce concept de sentier se sont engagées à développer ce sentier d’une manière respectueuse de l’environnement, tout en offrant l’accès public que les gens veulent», a déclaré Tilley.

Si Charlie Brady, directeur exécutif du Blue Ridge Conservancy, réussit, l’emplacement final du sentier évitera complètement les habitats végétaux rares.

«Nous n’allons rien faire, de quelque manière que ce soit, qui aura un impact sur ces communautés végétales rares et menacées», a déclaré Brady. «C’est juste ancré dans qui nous sommes.»

Les prochaines étapes dépendent fortement d’une étude du programme du patrimoine naturel qui n’a pas été menée. Le but de l’étude est de trouver un alignement qui ne menacera pas les communautés végétales menacées ou rares.

Dans la plus récente proposition de budget de l’État, 50 000 dollars ont été alloués pour financer cette étude. Tant que ce budget n’aura pas été approuvé, l’emplacement du sentier ne sera pas défini.

Si le sentier est construit à proximité d’habitats végétaux rares, des panneaux peuvent être installés pour avertir les gens de ne pas sortir du sentier. Cependant, la signalisation n’empêche pas les gens de mettre en danger les communautés végétales, selon une étude menée par le US Forest Service.

L’étude a révélé que même avec la signalisation et les clôtures, une moyenne de deux personnes par jour enfreignait l’ordre de fermeture, ce qui a entraîné un déclin de la population végétale.

«Le problème avec les signes, c’est que les gens les ignorent», a déclaré Head. «Nos éducateurs font un travail formidable pour rassembler ces éléments, mais vous ne pouvez pas faire grand-chose pour que quelqu’un en apprenne davantage.»

La signalisation peut également orienter les braconniers vers des plantes rares.

«Ces plantes rares valent de l’argent, et il y a un marché noir pour elles», a déclaré Estep. «Il y a beaucoup de vieilles dames aux cheveux bleus qui adoreraient répandre des poules dans leur jardin. Et je ne plaisante pas.

Les parcs d’État et Blue Ridge Conservancy travaillent à l’élaboration de plans éducatifs pour le sentier.

«Je pense que c’est vraiment une opportunité une fois qu’il est construit avec non seulement la signalisation, mais différents éléments d’éducation du public sur les raisons pour lesquelles cette zone est si spéciale et pourquoi elle est si sensible», a déclaré Brady. “Alors celui-là, cela aidera à minimiser le nombre de personnes qui pourraient sortir des sentiers battus ou faire des choses qui pourraient lui nuire.”

Cependant, puisque le sentier a été proposé comme destination touristique, il peut être plus difficile d’atteindre de nouveaux visiteurs avec des programmes éducatifs, surtout par rapport à ceux qui visitent régulièrement d’autres sentiers et parcs.

«C’est un problème difficile à résoudre», a déclaré Rebekah Reid, coordinatrice de la section sept pour le US Fish and Wildlife Service. «Souvent, nous avons affaire à un utilisateur unique, venant de l’extérieur de l’État pour des vacances uniques. Ils vont sortir et visiter tous ces superbes endroits, puis ils rentreront chez eux. Ce sont des groupes démographiques très difficiles à connecter. »

Pour expliquer pourquoi il est important d’atteindre de tels publics, Estep a cité une étude de Dale Suiter, biologiste au US Fish and Wildlife Service, qui mesurait l’impact environnemental des visiteurs sur la Blue Ridge Parkway.

«Cinq pour cent des gens étaient de mauvais acteurs», a déclaré Estep. «Cinq pour cent suffisaient pour faire beaucoup de dégâts.»