July 28, 2021

Cette ville fantôme de Californie est l’ultime randonnée risque-récompense

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Le Panamint Hilton n’est pas ce que vous appelez un hébergement de luxe. C’est une cabane délabrée et miteuse qui est à des kilomètres de la civilisation. Mais il en a un massif argument de vente: il est niché dans Panamint City, l’une des villes fantômes les plus isolées et les mieux préservées des États-Unis.

Pour l’atteindre, vous devrez marcher, patauger, brouiller et vous faufiler sur plus de sept miles de sentier peu balisé dans le Surprise Canyon de la Vallée de la Mort, grimpant plus de 3600 pieds dans le processus. Vous n’aurez pas à vous en occuper Vallée de la MortLa chaleur légendaire, cependant: Le canyon est une oasis dans le paysage aride de la région (c’est la surprise!) remplie de cascades, de ruisseaux et de verdure luxuriante. Le sentier lui-même est long, perfide et parfois gorgé d’eau, mais à sa fin se trouve la ville de Panamint et certaines des ruines les mieux préservées du «vieil ouest». Seules une centaine de personnes par an tentent de l’atteindre.

Avant l’arrivée des colons, la zone maintenant occupée par Panamint abritait des Timbisha Shoshone. Les prospecteurs ont fondé la ville après une grève d’argent en 1872 et, financée par deux sénateurs du Nevada, Panamint City est devenue une ville minière en plein essor. Les visiteurs verront que la petite ville est remarquablement bien préservée malgré les inondations soudaines et les conditions désolées pour plus d’un siècle avant son abandon – sa rue principale reste parsemée de cabines, de salons, de mines et plus encore. Mais d’abord, ils doivent y arriver.

Pour beaucoup, le voyage commence à Ballarat, une ville presque abandonnée qui a servi de domicile temporaire au célèbre culte Manson (le ranch «familial» est à proximité, et les restes du Dodge Power Wagon vert délavé de Manson sont toujours là). Arrêtez-vous au poste de traite de Ballarat pour prendre un verre ou pour obtenir des informations sur la gamme Panamint environnante, puis parcourez environ huit kilomètres sur Surprise Canyon Road jusqu’au début du sentier au Chris Wicht Camp, où un parking est disponible.

De là, l’aventure commence pour de bon. Les randonneurs devront d’abord naviguer dans les étroits de Surprise Canyon, grimper sur les rochers, creuser des tunnels à travers des ronces épineuses, se faufiler dans les ruisseaux et revenir en arrière depuis des impasses. Flanqué de murs de pierre blanche, le ruisseau crée parfois des cascades et des piscines qui offrent un répit de la chaleur, ainsi que deux sources où l’eau est souvent disponible. (Emballez dans un gallon par personne et par jour pour être sûr.)

Après avoir terminé le trek de quatre miles à travers les étroits, le bassin du canyon se transforme en un flanc de montagne couvert de genévriers et de pinyon. Au sommet du canyon, les randonneurs devront faire face à des crêtes en ruine et à des corniches étroites, mais le sentier devient plus défini autour de la marque des cinq milles.

Juste un mile plus loin, la silhouette de la cheminée massive de Panamint City apparaît, signalant que la fin du voyage est proche. La cheminée évacuait autrefois les fumées d’une fonderie qui jetait de l’argent dans des sphères lourdes en forme de boulet de canon, conçues pour être difficiles à emporter par les bandits. Le dernier tronçon du voyage, surnommé «le long kilomètre», est délimité par des murs de pierre qui vous mèneront enfin dans la rue principale de la ville.

Une fois sur place, vous pouvez vous promener à volonté. L’isolement de Panamint City a protégé ses structures des éléments, il y a donc beaucoup à voir. Plusieurs cabines bordant la rue principale sont pour la plupart intactes, y compris l’ancienne cabane de mineur que les randonneurs ont surnommée le «Panamint Hilton», ainsi nommée en raison de son intérieur meublé – y compris des lits, des tables, des chaises et une cuisine complète. (Un mot d’avertissement: le Hilton est connu comme un point chaud pour le hantavirus, une maladie rare transmise par les rats, je vous recommande donc de camper juste à l’extérieur de la cabine – et de ne pas boire l’eau avant de la filtrer!)

Les visiteurs peuvent installer leur camp à l’extérieur de l’une des nombreuses cabanes de Panamint et rester pendant des jours, à la découverte de vestiges du passé, notamment d’anciens bars et saloons, des automobiles à la casse et même des pictogrammes autochtones qui remontent bien avant la fondation de la ville. Des ruines minières peuvent également être trouvées dispersées à travers la ville et le voisin Sourdough Canyon (au nord-ouest) et Marvel Canyon (à l’ouest).

Pour ceux qui ont le courage de faire le trek, Panamint offre une combinaison d’histoire et de paysages comme nulle part ailleurs aux États-Unis. Même les randonneurs expérimentés sont connus pour avoir du mal avec la montée de sept milles et demi – mais qu’est-ce qu’une aventure sans un peu de difficulté?